Tempest in a Teapot – The Role of the Decision Tree in Enhancing Juror Comprehension and Whether It Interferes with the Jury’s Right to Deliberate Freely?

Authors

  • Marie Comiskey University of Toronto and Public Prosecution Service of Canada

Keywords:

Decision tree, jury, jury aid, decision aid, aide-memoire, flow-chart, Route to Verdict, question-trail, special verdict, juror comprehension, Árboles de decisiones, jurado, ayuda al jurado, ayuda en la decisión, memorándum, diagrama de flujo

Abstract

This article explores the potential of the decision tree (also referred to as a flow-chart, “Route to Verdict” or question-trail) to improve the legal comprehension of jurors in criminal trials. It examines why the decision tree has not yet been adopted as a mainstream jury aid in the United States and suggests that the hesitancy is rooted in longstanding distrust of any attempt to encroach on the freedom of the jury and the concern that a list of questions to guide jury deliberations may unduly influence and compel a verdict that the jury would not otherwise render. The findings from research from England, Canada, Australia and the United States on the effectiveness of decision trees in enhancing juror comprehension is discussed. The reliance on decision trees in medicine to facilitate patient comprehension of treatment options and in assisting physicians to navigate through complex treatment protocols is also considered as instructive for the legal system. The paper suggests that decision trees neither interfere with a defendant’s constitutional right to a jury trial nor with a jury’s right to deliberate freely, and that greater use of this tool should be considered given the promising indications from empirical research that decision trees can enhance jurors’ recall and comprehension of legal concepts. Any concerns about the potential misuse of decision trees are overstated and can be remedied through clear instructions to the jury.

En este artículo se analiza el potencial del árbol de decisiones (también conocido como diagrama de flujo, “ruta al veredicto” o camino de preguntas) para mejorar la comprensión legal de los miembros del jurado en los juicios penales. Analiza por qué en Estados Unidos aún no se ha adoptado el árbol de decisiones como una ayuda habitual al jurado y sugiere que la duda tiene sus raíces en la desconfianza antigua de cualquier intento de invadir la libertad del jurado y en la preocupación de que una lista de preguntas para guiar las deliberaciones del jurado pueden influenciar de forma indebida y forzar un veredicto que el jurado no hubiera tomado. Investigaciones en Inglaterra, Canadá, Australia y Estados Unidos analizan la eficacia de los árboles de decisiones para mejorar la comprensión de los miembros del jurado. La confianza dentro de la medicina en los árboles de decisiones para ayudar al paciente a entender las opciones de tratamiento y para ayudar a los médicos a navegar a través de protocolos de tratamientos complejos también se considera instructiva para el sistema legal. El artículo sugiere que los árboles de decisiones no interfieren con el derecho constitucional del acusado a un juicio con jurado ni con el derecho del jurado a deliberar libremente, y que se debería considerar un mayor uso de esta herramienta, teniendo en cuenta los indicios prometedores de investigaciones empíricas que apuntan a que los árboles de decisiones pueden fomentar que los miembros del jurado tengan en cuenta y comprendan conceptos jurídicos. Cualquier preocupación sobre el posible uso indebido de los árboles de decisiones es exagerada y puede remediarse a través de instrucciones claras al jurado.

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Author Biography

Marie Comiskey, University of Toronto and Public Prosecution Service of Canada

Marie Comiskey, BA (Toronto) LLB (Osgoode) LLM (Michigan) SJD (Michigan). Visiting Fellow, Centre for Criminology and Centre for Sociolegal Studies. Senior Counsel, Public Prosecution Service of Canada. The views expressed in this article are personal and do not reflect those of the federal government of Canada. 14 Queen’s Park Crescent West, Toronto, Ontario M5S 3K9 Canada. Marie. Comiskey@utoronto.ca

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Published

14-01-2015

How to Cite

Comiskey, M. (2015) “Tempest in a Teapot – The Role of the Decision Tree in Enhancing Juror Comprehension and Whether It Interferes with the Jury’s Right to Deliberate Freely?”, Oñati Socio-Legal Series, 6(2), pp. 255–282. Available at: https://opo.iisj.net/index.php/osls/article/view/560 (Accessed: 6 May 2021).